27 agosto 2006

Planetas

El descubrimiento reciente de posibles planetas ha hecho tambalearse durante un tiempo la idea de un Sistema Solar con 9 miembros planetarios de pleno derecho. Había muchas preguntas en el aire. ¿El cuerpo 2003 UB313, mayor que Plutón, es un planeta? ¿Plutón y Caronte forman juntos un "planeta doble", al estar su centro del gravedad fuera de Plutón? ¿El asteroide Ceres es un planeta, tras haber sido degradado a "planeta menor" en 1847 junto con otros tres asteroides? ¿Tiene la palabra "planeta" un matiz cultural como lo tiene la palabra "continente"?

Tras muchas deliberaciones y varias votaciones a lo largo del último año, la Unión Astronómica Internacional aprobó el 24 de agosto esta definición:

La UAI... resuelve que los planetas y otros cuerpos del Sistema Solar se definan en tres categorías distintas de la siguiente manera:

  1. Un planeta [1] es un cuerpo celeste que
    1. está en órbita alrededor del Sol,
    2. tiene suficiente masa para que su propia gravedad supere las fuerzas de cuerpo rígido de manera que adquiera una equilibrio hidrostático (forma prácticamente redonda) [2],
    3. ha limpiado la vecindad de su órbita
  2. Un planeta enano es un cuerpo celeste que
    1. está en órbita alrededor del Sol,
    2. tiene suficiente masa para que su propia gravedad supere las fuerzas de cuerpo rígido de manera que adquiera un equilibrio hidrostático (forma casi redonda) [2],
    3. no ha limpiado la vecindad de su órbita y
    4. no es un satélite.
  3. Todos los otros objetos [3] que orbitan al Sol se deben denominar colectivamente "Cuerpos Pequeños del Sistema Solar".

[1] Los ocho planetas son: Mercurio, Venus, Tierra, Marte, Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno.

[2] Se establecerá un proceso de la UAI para asignar a los objetos que estén en los límites en la categoría de planeta enano u otras.

[3] Actualmente esto incluye a la mayoría de los asteroides del Sistema Solar, la mayoría de los objetos transneptúnicos y otros cuerpos pequeños.

Así que la duda que nos corroía a todos ya está resuelta. Plutón deja de ser un planeta tras 76 años siéndolo, los escolares se ahorrarán el tener que aprender cuatro nombres extra de planetas (aunque todo se compensará con los países que, incluso hoy, se van separando e independizando, como Montenegro) y los astrónomos habrán conseguido que, aunque sólo haya sido por unos pocos días, se hable en los medios generalistas de su tema.